ดูเหมือนก้าวที่ยิ่งใหญ่ของมวลมนุษยชาติเมื่อครั้งที่ไปฝากรอยเท้าไว้บนดวงจันทร์จะไม่ได้รับการยอมรับเสียที เพราะเมื่อเอ่ยถึงปฏิบัติการของโครงการอะพอลโลกี่ครั้ง เชื่อเลยว่าทุกครั้งต้องมีคนค้านขึ้นมาว่า การบินทะลุโลกครั้งนั้นเป็นเรื่องหลอกลวง จัดฉาก ไม่ได้ไปจริง โอ้โห! แค่คิดคำค้านก็ลอยเข้าหูมาเต็มเลย แต่ถึงอย่างไรหลักฐานต่อไปนี้อาจช่วยยืนยันได้ว่าเมื่อ 46 ปีที่แล้ว มนุษย์ได้ไปเยือนดวงจันทร์มาแล้วจริงๆ

Neil Armstrong with the American Flag on the moon on July 20, 1969. /Photo credit: NASA

จากภาพด้านล่าง นอกจากภาพรอยเท้าของนักบินอวกาศที่คุณสังเกตได้ คุณเคยสงสัยหรือไม่ว่าอุปกรณ์ที่อยู่ในภาพคืออะไร? และนำไปติดตั้งเพื่ออะไร? คิดว่าตอนนี้หลายคนคงเริ่มสงสัยกันแล้วใช่มั้ยครับ

Lunar Laser Ranging Experiment/ Photo credit: NASA

โครงการอะพอลโล APOLLO หรือย่อมาจาก Apache Point Observatory Lunar Laser-ranging Operation เป็นปฏิบัติการที่มีวัตถุประสงค์ในการสำรวจดวงจันทร์ เพื่อวัดระยะห่างระหว่างดวงจันทร์และโลก ติดตามการเปลี่ยนแปลงของวงโคจร รวมไปถึงการวัดอัตราการเคลื่อนตัวของแผ่นทวีปบนพื้นโลก (Plate Tectonic)

ในยุคที่การวัดอัตราการเลื่อนของแผ่นเปลือกโลกทำได้ลำบาก และการวัดระยะทางด้วยคลื่นเรดาห์ยังไม่มีความละเอียดมากพอ วิธีที่ดีที่สุดในสมัยนั้นคือ การนำกระจกสะท้อนแสง (Laser reflectors) ไปติดตั้งไว้บนดวงจันทร์ และใช้เลเซอร์ยิงขึ้นไป

เทคนิคที่ใช้ในการทดลองคือเทคนิค Earth-Moon laser rangingtechnique ทำได้โดยสถานีเลเซอร์ที่หอดูดาวยิงแสงเลเซอร์ขึ้นไปยังกระจกสะท้อนแสงบนดวงจันทร์ เมื่อแสงเลเซอร์ตกกระทบกับตำแหน่งของกระจกสะท้อนแสง แสงเลเซอร์นั้นจะสะท้อนกลับมายังกล้องโทรทรรศน์

Earth-Moon laser ranging technique/ Photo from: moonlandinghoax.org

“การมีแสงสะท้อนกลับจากกระจกสะท้อนแสงที่ติดตั้งไว้บนดวงจันทร์นี้ เป็นหลักฐานที่ไม่อาจปฏิเสธได้ว่า
ยานอะพอลโลและนักบินอวกาศเหยียบย่างลงสู่ดวงจันทร์มาแล้วจริงๆ”

ผลพลอยได้จากการศึกษานี้ นักวิทยาศาสตร์นำผลการทดลองมาคำนวณหาระยะทางระหว่างโลกและดวงจันทร์ โดยการคำนวณทำได้โดย นำระยะเวลาตั้งแต่ยิงลำแสงออกไปจนถึงเวลาที่ได้รับแสงสะท้อนกลับมา หารสองแล้วคูณด้วยความเร็วของแสงเลเซอร์ (ทราบอัตราเร็วของแสงในสุญญากาศอยู่แล้ว) ดังนี้

(2.5644408 ÷ 2) x 299,792.458 = 384,395.07 กิโลเมตร

*อัตราเร็วของแสงในสุญญากาศ (c) = 299,792.458 เมตรต่อวินาที

ดังนั้น ระยะทางระหว่างโลกและดวงจันทร์มีระยะประมาณ 384,395.07 กิโลเมตร

ทั้งนี้ผลการศึกษายังทราบอีกว่า ในแต่ละปีดวงจันทร์ถอยห่างจากโลกออกไปปีละ 3.8 เซนติเมตร หรือประมาณ 1.5 นิ้ว

ตอนนี้คุณควรจะเปลี่ยนคำถามในใจเป็น "เออเนอะ ถ้าไม่มีกระจกสะท้อนแสงบนดวงจันทร์ แล้วนักดาราศาสตร์วัดระยะได้อย่างไร?" ได้แล้ว ในเมื่อหลักฐานเด็ดถูกงัดออกมาอธิบายเสียขนาดนี้!

อ้างอิง: 

www.nasa.gov/vision/space/features/21jul_llr.html
www.lpi.usra.edu/lunar/missions/apollo/apollo_11/experiments/lrr/
www.moonlandinghoax.org/8.html
https://en.wikipedia.org/wiki/Lunar_laser_ranging_experiment