ผลการทดลองครั้งที่สองในการปลูกพืชบนดาวอังคารและดวงจันทร์ออกมาดีเกินคาด ซึ่งเป็นผลสืบเนื่องมาจากผลการทดลองครั้งแรกจากทีมนักวิจัยของมหาวิทยาลัยวาเกนิงเกน และศูนย์การวิจัยของเนเธอร์แลนด์ ที่สามารถปลูกพืชต่างสายพันธุ์กันได้ถึง 10 ชนิด อาทิ มะเขือเทศ ถั่วฝัก ข้าวไรย์ หัวไชเท้า ผักรอกเก็ต และผักเครส จนสามารถเก็บเกี่ยวได้

"ชีวมวลโดยรวมของดินจำลองบนดาวอังคารนั้นไม่ได้ต่างจากดินในกระถางที่เราใช้ในการทดลองควบคุมมากนัก" ดร.วีเกอร์ เวมลิงค์ นักวิจัยที่มหาวิทยาลัยวาเกนิงเกน ที่เนเธอร์แลนด์เผย โดยเป้าหมายของโครงการนี้คือ หาสภาพแวดล้อมที่เหมาะแก่การปลูกพืชบนดาวอังคารและบนดวงจันทร์ เพื่อเป็นแหล่งยังชีพของคนที่จะไปตั้งถิ่นฐานบนนั้น

"หลังจากการทดลองครั้งแรก เราปรับปรุงสภาพของดินขึ้นมาเยอะ เปลี่ยนจากใช้กระถางมาใช้เป็นถาดแทนและก็เพิ่มสารอินทรีย์ลงไป (หญ้าตัดสด) ในดินจำลองบนดาวอังคารและดวงจันทร์ เพื่อแก้ปัญหาที่เคยเกิดขึ้นในช่วงที่ให้น้ำของการทดลองครั้งแรก นอกจากนี้ยังมีการใส่ปุ๋ยเพิ่มลงไปอีกด้วย"

ผลที่ออกมาคือ พืชพรรณที่เติบโตขึ้นมาจากดินในครั้งนี้ดีกว่าเดิมมาก ในขณะที่พืชในการทดลองครั้งแรกส่วนใหญ่จะตาย รอบนี้นักวิจัยสามารถปลูกพืชจนกระทั่งเก็บเกี่ยวพืชจากดินจำลองบนดาวอังคารได้เท่า ๆ กับดินควบคุมที่มาจากโลกเลยทีเดียว

ทั้งนี้ ชีวมวลของดินบนดาวอังคารถือว่ายังมีปริมาณที่ต่ำกว่าดินของโลก แต่ผลของพืชที่ปลูกได้นั้นน้อยกว่ากันเพียงเล็กน้อยและไม่มีนัยสำคัญทางสถิติ

"นับว่าทำให้เราประหลาดใจมาก เป็นการแสดงให้เห็นว่าดินจำลองบนดาวอังคารนั้นก็มีศักยภาพที่จะนำไปปลูกพืชได้เช่นกันหากว่าเตรียมดินและใส่น้ำดี ๆ การเติบโตของชีวมวลของดินจำลองบนดาวอังคารนั้นน้อยกว่าดินอื่นๆ แต่มีเพียงแค่ผักโขมเท่านั้นเองที่เติบโตต่างกันมาก"

แม้ว่านักวิจัยที่มหาวิทยาลัยวาเกนิงเกนจะสามารถปลูกพืชที่รับประทานได้หลายชนิดแต่ก็ไม่ได้รับประทานจริงๆ

"ดินยังมีโลหะหนักอย่างตะกั่ว สารหนู ปรอท และเหล็กอยู่มาก หากว่าสารเหล่านี้มีให้พืชดูดซึมเข้าไป สารเหล่านี้ก็อาจจะถูกดูดเข้าไปและเข้าไปในพืชผล และทำให้ผลเป็นพิษ เราจะต้องทำวิจัยต่อไปเพื่อหาวิธีการแก้ไข โดยหนึ่งในวิธีการแก้ปัญหาคือหาคนมาทำวิจัยเรื่องนี้กันเยอะๆ เพื่อจะได้อาหารที่ปลอดภัย การทดลองหน้านี้ควรจะเริ่มในเดือนเมษายน 2016 และจะต้องเริ่มปลูกพืชชนิดใหม่อย่างมันฝรั่งและถั่ว หากว่าพืชเหล่านี้ปลอดภัย เราก็อาจจะเชิญผู้ให้ทุนวิจัยมาร่วมรับประทานอาหาร "มื้อเย็นแบบดาวอังคาร" กับเรา ซึ่งแน่นอนเราจะใช้พืชที่ปลูกขึ้นมานี้"

การทดลองครั้งนี้เริ่มขึ้นตั้งแต่เดือนเมษายน 2015 โดยมีการเก็บเกี่ยวครั้งแรกในเดือนตุลาคม 2015 โดยใช้พืชทั้งหมด 10 ชนิด ได้แก่ มะเขือเทศ ข้าวไรย์ ถั่วฝัก ต้นหอม ผักขม ผักร็อกเกต ผักเครส ควินวา และกุ้ยช่าย จุดประสงค์คือเพื่อดูว่าการเติบโตของพืชในดินจำลองบนดาวอังคารจะให้ผลเหมือนกับปลูกบนดินของโลกหรือไม่ โดยมีการควบคุมอุณหภูมิ ความชื้น แสง แบบโลก

"นี่เป็นเหตุผลที่เราคิดว่าการปลูกพืชบนดาวอังคารและดวงจันทร์ครั้งแรก ๆ น่าจะเกิดขึ้นที่ห้องใต้ดินก่อนเพื่อป้องกันพืชจากสภาพแวดล้อมที่เลวร้ายรวมไปถึงรังสีคอสมิก" ดร.เวมลิงค์อธิบาย

ทั้งนี้ นักวิจัยได้รับดินจำลองจากองค์การบริหารการบินและอวกาศแห่งชาติสหรัฐ หรือนาซา ที่ได้จำลองดินบนดาวอังคารและดวงจันทร์ขึ้นมาให้เหมือนที่สุดเท่าที่จะจำได้ โดยได้นำดินเริ่มต้นมาจากดินภูเขาไฟที่ฮาวายมาทำดินจำลองบนดวงจันทร์ และนำดินจากทะเลทรายในมลรัฐแอริโซนามาทำดินจำลองบนดาวอังคาร

อ้างอิง: Wageningen University and Research Centre. (2016, March 8). First tomatoes, peas harvested on Mars, moon soil simulant. ScienceDaily. Retrieved March 13, 2016 from www.sciencedaily.com/releases/2016/03/160308085926.htm