เครื่องบินพลังงานแสงอาทิตย์ที่ไม่ใช้น้ำมันเชื้อเพลิง ล่าสุดได้ลงจอดที่เมืองเซบีย่า ประเทศสเปนแล้วหลังจากบินข้ามมหาสมุทรแอตแลนติกกว่า 70 ชั่วโมง จ่อสร้างประวัติศาสตร์บินรอบโลกครบรอบในเร็วๆนี้

หลังจากเริ่มออกเดินทางจากนครอาบูดาบี อาหรับเอมิเรตส์ เมื่อเดือนมีนาคม 2015 ไปทางตะวันออกเรื่อยๆ เครื่องบินลำนี้ได้ปฏิบัติภารกิจที่ 15 ในการบินจากนครนิวยอร์ก สหรัฐอเมริกา ข้ามมหาสมุทรแอตแลนติกมาลงจอดที่เมืองเซบีย่า ประเทศสเปนได้สำเร็จ ใช้เวลาในการบินช่วงนี้กว่า 70 ชั่วโมงเลยทีเดียว โดยเริ่มออกจากนิวยอร์กตั้งแต่วันจันทร์ที่ผ่านมา

อย่างไรก็ตาม ในตอนแรกนั้นเครื่องบินมีกำหนดที่จะลงจอดที่กรุงปารีส ประเทศฝรั่งเศส เพื่อตามรอยภารกิจของชาร์ลส์ ลินด์เบิร์ก วีรบุรุษนักบินที่บินเดี่ยวโดยไม่หยุดพัก ข้ามมหาสมุทรแอตแลนติกจากนิวยอร์กไปปารีส เมื่อปี 1927 แต่กลับกลายเป็นว่าในครั้งนี้สภาพอากาศที่ปารีสไม่เป็นใจ มีลมพายุแรง จึงได้เปลี่ยนจุดหมายมาลงจอดที่เซบีย่าแทนเพราะเป็นจุดหมายที่ปลอดภัยที่สุด

หลังจากลงจอดที่สนามบินเซบีย่า เบอร์ทรานด์ ปิคคาร์ด นักบินประจำเครื่อง แถลงว่า "มหาสมุทรแอตแลนติกเป็นสัญลักษณ์ของการก้าวจากโลกเก่าไปสู่โลกใหม่"

"ทุกคนพยายามจะข้ามมหาสมุทรแอตแลนติก ด้วยเรือใบ เรือกลไฟ เรือเหาะ เครื่องบิน มีแม้กระทั่งใช้เรือพายหรือไคท์เซิร์ฟ ทุกวันนี้ เครื่องบินพลังงานแสงอาทิตย์ก็สามารถทำได้แล้ว โดยไม่ใช้น้ำมันเชื้อเพลิง ไม่ก่อมลภาวะ บินด้วยไฟฟ้าล้วนๆ"

ในปี 2015 เครื่องบินลำนี้บินจากนครอาบูดาบี ไปยังฮาวาย โดยบินถึง 8 เที่ยวบินด้วยกัน หนึ่งในนั้นมีเที่ยวบินที่ใช้เวลานานถึง 4 วันกับอีก 21 ชั่วโมง ข้ามมหาสมุทรแปซิฟิกฝั่งตะวันตก นับเป็นการบินแบบไม่พักจอดที่ยาวนานที่สุดในประวัติศาสตร์การบินเลยทีเดียว แต่การบินในครั้งนี้ทำให้เครื่องเกิดความเสียหายที่แบตเตอรี ต้องหยุดซ่อมนานถึง 10 เดือนเลย รวมถึงต้องรอให้ถึงช่วงเวลาที่ระยะกลางวันในซีกโลกเหนือกินเวลานาน

แผงสุริยะ หรือโซลาร์เซลล์ของเครื่องบินลำนี้มีเซลล์อยู่ทั้งหมด 17,000 เซลล์ นำพลังไปปั่นมอเตอร์ไฟฟ้าของเครื่องบินโดยตรง รวมถึงนำพลังงานไฟฟ้าไปชาร์จแบตเตอรีลิเธียมไอออน ที่ทำให้เครื่องบินสามารถบินต่อในช่วงไม่มีแสงได้นานถึง 9 ชั่วโมง

อย่างไรก็ตาม โครงการนี้ก็ไม่นับว่าจะเป็นต้นแบบของการบินในอนาคต แต่เหมือนเป็นการสาธิตว่าพลังงานแสงอาทิตย์ก็สามารถนำมาใช้งานได้หลากหลาย รวมถึงวงการการบินได้เช่นกัน

ทั้งนี้ นักบิน ปิคคาร์ด ไม่ได้บินคนเดียว แต่มี อังเดร บอร์ชเบิร์ก อดีตนักบินของกองทัพอากาศสวิตเซอร์แลนด์เป็นผู้ร่วมบินด้วย และจะบินต่อในเที่ยวบินถัดไป ข้ามมหาสมุทรเมดิเตอเรเนียน และคาดว่าน่าจะบินต่ออีก 2 เที่ยวบินเพื่อให้ไปถึงนครอาบูดาบี ทั้งนี้ การบินจากเซบีย่าก็ถือว่าง่ายกว่าบินจากปารีส โดยเฉพาะในเรื่องของการควบคุมการจราจรทางอากาศ

"หากเราบินไปที่ปารีสดังที่หวังไว้จริงๆ ก็อาจจะเป็นเรื่องที่ซับซ้อนมกขึ้นเพราะเราจะต้องรอสัญญาณจากหน่วยควบคุมการบิน แต่จากเซบีย่า หากเราบินไปตามแอฟริกาตอนเหนือ ผมคิดว่าคงจะไม่มีอุปสรรคอะไรมาก นอกจากเหตุผลทางการทหาร" อีฟ อังเดร ฟาเซล ผู้ประสานงานด้านการควบคุมการจราจรทางอากาศของโครงการเผย

ปิคคาร์ด และ บอร์ชเบิร์ก สองนักบินประจำเครื่องบินพลังงานแสงอาทิตย์

ส่วนประกอบ และเปรียบเทียบเครื่องบินพลังงานแสงอาทิตย์กับเครื่องบินพาณิชย์ในปัจจุบัน

เส้นทางการบินนับตั้งแต่มีนาคม 2015 จากนครอาบูอาบี ประเทศสหรัฐอาหรับเอมิเรตส์

แหล่งข่าว: BBC (http://www.bbc.com/news/science-environment-36598140)