หลังจากค้นพบมานานหลายปีแล้ว ล่าสุด นักวิทยาศาสตร์ได้ยืนยันว่าดาวเคราะห์หินแข็ง Proxima b มีอยู่จริง ซึ่งดาวดวงนี้กำลังโคจรรอบดาวฤกษ์ Proxima Centauri อันเป็นดาวที่ใกล้ดวงอาทิตย์มากที่สุด จึงนับว่าเป็นดาวเคราะห์นอกระบบสุริยะที่ใกล้โลกที่สุดเท่าที่เคยค้นพบมา

ที่น่าทึ่งกว่านั้นคือ ดาวเคราะห์ Proxima b โคจรรอบดาวแม่ในระยะที่เหมาะสมต่อการดำรงชีวิต นั่นหมายความว่าอาจจะมีน้ำอยู่ที่พื้นผิวและอาจจะเป็นดาวที่สามารถอาศัยอยู่ได้ที่อยู่ใกล้โลกที่สุดในระบบสุริยะ ดังที่เห็นในภาพที่วาดจากจินตนาการของศิลปิน (ภาพบน)

นอกจากนี้ นักวิจัยยังหวังว่าระยะทางที่ใกล้นี้น่าจะทำให้ในอนาคตน่าจะมีการส่งหุ่นยนต์ไปสำรวจดาวเคราะห์ดวงนี้

"นับเป็นข่าวดีที่ดาวดวงนี้ใกล้ขนาดนี้ ดาวนี้ไม่ใช่แค่เป็นเพื่อนบ้านของเรา แต่ยังเหมือนฝันที่เป็นจริงของนักดาราศาสตร์ที่จะได้ไปงสำรวจในครั้งต่อ ๆ ไปอีกด้วย" แองสการ์ เรเนอร์ หัวหน้านักวิจัย เผย

ดาวฤกษ์ Proxima Centauri เป็นดาวฤกษ์ในะระบบดาวคู่ Alpha Centauri อันเป็นระบบดาวที่เป็นเพื่อนบ้านของดวงอาทิตย์

ดาว Proxima b อยู่ห่างจากระบบสุริยะของเราเพียงแค่ 4.2 ปีแสง หรือคิดเป็นระยะทาง 266,000 เท่าของระยะห่างระหว่างโลกกับดวงอาทิตย์ (150 ล้านกิโลเมตร)

เจ้าของสถิติก่อนหน้าคือดาวเคราะห์ที่โคจรรอบดาวแดง TRAPPIST-1 ที่อยู่ห่างจากโลกระยะที่ถือว่าใกล้ คือ 40 ปีแสง แต่ก็ถูกล้มสถิติด้วยดาง Proxima b นี้

"ดาวนี้ไม่ได้เป็นเพียงดาวเคราะห์หินแข็งที่ใกล้ที่สุด แต่ยังจะเป็นดาวที่ใกล้สุดเท่าที่จะเป็นไปได้แล้ว เพราะไม่มีดาวดวงไหนจะใกล้ไปกว่านี้แล้ว"

ดาว Proxima b เป็นดาวเคราะห์หินแข็ง ซึ่งแตกต่างกับดาวเคราะห์แก๊สอย่างดาวพฤหัส ดาวนี้มีขนาด 1.3 เท่าของโลก โคจรรอบดาวแม่กินระยะเวลาเพียงแค่ 11.2 วัน ซึ่งตอนนี้ดาวแม่คือดาว Proxima Centauri โดยดาวดวงนี้อยู่ห่างจากดาวแม่คิดเป็นระยะทางเพียง 5 เปอร์เซ็นต์ของระยะห่างจากโลกกับดวงอาทิตย์เท่านั้น เรียกว่าใกล้กว่าระยะห่างจากดาวพุธกับดวงอาทิตย์เสียอีก เนื่องจากว่าดาวแม่นั้นเย็นและจางกว่าดวงอาทิตย์มาก Proxima b จึงยังมีอุณหภูมิที่เหมาะสมต่อน้ำบนพื้นผิวโดยที่ไม่ระเหยออกไป

นักวิจัยประมาณว่าหากดาวดวงนี้มีชั้นบรรยากาศ ดาวก็อาจจะมีอุณหภูมิประมาณ 31 ถึง 40 องศาเซลเซียส แต่หากไม่มีชั้นบรรยากาศจะมีอุณหภูมิประมาณ -30 ถึง -40 องศาเซลเซียส ซึ่งหากเป็นโลก จะมีอุณหภูมิ -20 องศาเซลเซียสหากไม่มีชั้นบรรยากาศ

แต่ปัจจัยอื่นๆอาจทำให้ดาวดวงนี้ไม่น่าพิศมัยนัก เพราะอาจจะมีรังสีเอ็กซ์และรังสีอัลตราไวโอเล็ตมากกว่าที่โลกรับจากดวงอาทิตย์มากกว่าถึง 100 เท่า และหากมีสิ่งมีชีวิตเกิดขึ้นบนดาวดวงนี้จริง สิ่งมีชีวิตที่ดาวดวงนั้นอาจจะได้รับผลกระทบจากรังสีอยู่มาก

นักวิจัยยังจะศึกษาดาว Proxima b เพื่อตอบคำถามที่ยังไม่มีคำตอบ โดยเฉพาะคำถามที่ว่ามีน้ำอยู่บนดาวดวงนี้หรือไม่ และมีสนามแม่เหล็กช่วยปกป้องรังสีอันตรายหรือไม่

และคำถามที่ตอบยากที่สุดคือประวัติความเป็นมาของดาวดวงนี้เป็นอย่างไร ก่อตัวขึ้นมาได้อย่างไร

"เกิดอะไรขึ้นในช่วงที่ดาวก่อตัว ดาวฤกษ์ดวงนี้เคยร้อยแรงกว่าดวงอาทิตย์หรือไม่ และในช่วงนั้น ดาว Proxima b อยู่ที่ไหน"

นอกจากนี้ นักวิทยาศาสตร์ยังตอบไม่ได้ว่าดาวดวงนี้มีลักษณะคล้ายโลกจริงหรือไม่ เพราะทุกอย่างขึ้นอยู่กับการก่อตัว บางที ดาวนี้อาจจะคล้ายกับดาวศุกร์มากกว่าก็เป็นได้

อ้างอิง: CNN, http://edition.cnn.com/2016/08/24/health/proxima-b-centauri-rocky-planet-habitable-zone-neighbor-star/